绿城实验室(Greentown Labs)是北美最大的清洁技术孵化器,当你走进它的时候,很容易接受这个事实。位于马萨诸塞州萨默维尔(Somerville)的绿城(Greentown)总部宽敞开放的入口给人的印象是,他们进入了大波士顿地区最成功的科技公司之一的办公室。

在现代化的入口之外,是更小的工作空间——一些堆满了初创企业的原型,另一些则排列着整齐的实验室设备——以便进行基础性的、公司建设性的实验。

除了空间和设备,绿城还为初创企业提供无股权的法律、信息技术、营销和销售支持,以及一个令人垂涎的企业和行业投资者网络。

但许多企业家表示,他们最喜欢绿城的是这里的人。

“绿城提供了很多不同的东西,但其中最重要的是一个企业家社区,他们正在努力解决气候、能源和环境方面的重大挑战,”绿城实验室首席执行官艾米丽·赖歇特(Emily Reichert MBA ‘ 12)说。

绿城到处都是同龄人在厨房里偶遇的故事,他们发现自己也遇到了类似的问题,或者更好的是,其中一人已经解决了这个问题,并找到了解决方案。

麻省理工学院自成立以来,在绿城的成功中发挥了关键作用。Reichert估计,目前绿城90多家初创企业中,约60%是由麻省理工学院(MIT)校友创办的。

绿城目前的版本看起来像是很久以前提出的一些资金充足、宏伟愿景的结果。但绿城的崛起完全是自发的——而且是脆弱的——就像任何初创企业的初期一样。

建筑空间

2010年,Sorin Grama SM ‘ 07和Sam White正在寻找办公空间,为他们的初创企业Promethean Power Systems设计一种新的制冷机。Promethean Power Systems目前仍在印度开发离网制冷系统。他们需要一个地方来建造他们想到的大型、漏水的制冷模型。它还需要靠近麻省理工学院,在那里,公司创始人与顾问和实习生建立了联系。

最终,怀特在剑桥查尔斯街以合适的价格找到了“一个破旧的仓库”。由于空间不够美观,所以创始人决定使用麻省理工学院的电子邮件列表,看看是否有其他创始人愿意加入他们。一些开发应用程序的创始人首先做出了回应。他们的第一反应是让怀特和格拉马打扫一下,然后他们被礼貌地领了出去。

格拉马和怀特无意中把他们的仓库变成了一个建筑空间。接下来的一周,又来了几位创始人,包括建筑节能公司Embue的联合创始人贾森·汉纳(Jason Hanna);Jeremy Pitts SM ‘ 10, MBA ‘ 10,作为Oscomp systems的创始人,他为油气行业创造了更高效的压缩机系统;还有亚当·瑞恩(Adam Rein) MBA ‘ 10和本·格拉斯(Ben Glass) ‘ 07 SM ‘ 10,他们的公司Altaeros正在建造空中风力涡轮机。他们觉得这个仓库很完美。

格拉马说:“我们所有人的共同点是,我们只是需要一个空间来制作原型和建造东西,在那里我们可以把东西弄洒,制造噪音,分享工具。”“很快,它就变成了一批很好的初创公司,他们也欣赏同样的东西。”

2010年至2011年的冬天,仓库里天寒地冻,冰冷的水泥地面让情况变得更糟,但两位创始人不禁注意到了合作的好处。只要有实习生或投资者来看一家公司,他们就会被介绍给其他公司。在基金撰写或融资回合等领域具有专长的创始人会在午餐时间发表演讲,帮助其他人。

雷小山记得,他认为自己处在一个成功的完美环境中,尽管这个空间有时会出现滑稽的功能失调。有一天,美国国际开发署(USAID)的一名官员顺道拜访了一家初创公司,对其进行评估,希望获得一笔资金。这次拜访进行得很顺利——直到她被锁在浴室里。创始人最终把她救了出来,但他们不认为这件事预示着他们获得那笔拨款的机会。

房东把他们赶出查尔斯街后,他们在南波士顿找到了一个类似的地方,在一个星期的时间里,他们招募朋友和员工帮忙剥电线、刮墙壁和油漆。雷小山回忆说,他的日常工作包括为大楼订购卫生纸。

这个空间也是剑桥大学的两倍大,因此随着绿城的声誉在2011年的传播,五家初创公司从15家变成了20家。

“它真的有了自己的生命,”格拉马说。

在那一年前往绿城的好奇的麻省理工学生中,有一位叫赖克特。在来到麻省理工学院之前,她在一尘不染、安全认证的实验室里做了10年的化学家。

“我第一次走进来的时候,我有两种直觉反应,”Reichert说。“首先,我感到了这种惊人的能量和激情,还有一种嗡嗡声。如果你今天走进绿城,你仍然会有这种感觉。第二个是,‘哦,我的上帝,这个地方是个死亡陷阱。’”

获得MBA学位后,赖歇特最初在绿城担任顾问。到2013年2月,她加入绿城全职运营。这对不断壮大的合作公寓来说是一个关键时刻:怀特和格拉马正准备搬到印度,在普罗米修斯项目上工作,而汉娜——最初是她把绿城带到了这个阶段——正期待着他的第一个孩子的出生。

与此同时,南波士顿的房地产价格飞涨,绿城再次被迫搬迁。

Reichert在没有薪水的情况下做了一年多的CEO,她记得她工作的头六个月是她一生中压力最大的。由于没有钱投资一个新的空间,她得以与萨默维尔市合作,获得了一些资金,并找到了一个新的地点。赖歇特在还不知道钱从何而来之前就签下了一份改造萨默维尔空间的建筑合同,并开始游说州政府和企业官员提供赞助。

她还记得那天绿城被赶出南波士顿,每个人都忙着清理杂乱仓库和几个创始人决定跑最后一个实验,直到7点之前把最后的设备在一个拖车卡车和绿城的旅程的下一个阶段开始。

成长的过程中

在搬到萨默维尔后的15个月内,绿城4万平方英尺的土地被完全填满,赖歇特开始着手扩建总部。

今天,绿城的三座建筑组成了超过10万平方英尺的原型、办公和活动空间,并以湿式实验室、电子实验室和机械车间为特色。

自成立以来,绿城已资助了200多家初创企业,创造了约2800个就业岗位,其中许多位于波士顿地区。

最初的创始人仍然在绿城的董事会任职,确保绿城赚的每一美元都用于支持初创企业。

在创始公司中,只有Promethean和Altaeros仍然住在绿城,尽管他们都还在以某种形式运作。

“我们也许应该搬出去,但在一个你真正喜欢的地方工作是很重要的,”雷恩说到Altaeros。

与此同时,格拉马又回到了原点。在放弃普罗米修斯的统治并从印度回国后,去年他创办了另一家公司Transaera,该公司正在开发基于麻省理工学院研究的高效、环保的冷却系统。

这一次,他花了更少的时间找到办公空间。

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