这句话的意思是:“在这颗最大的行星上发现生命的前景是不明朗的

银河系中的大多数类地行星都围绕着比太阳小的恒星运行。由于他们人数众多,他们似乎是寻找其他地方生活的有希望的候选人。但是天文学家说,他们怀疑这些天体,特别是那些在近轨道运行的天体,很容易失去它们赖以生存的大气层。在太阳系之外发现了一颗这样的行星,它完全没有大气层,这给它的同行们带来了希望。

哈佛-史密森天体物理中心(CfA)的Clay研究员Laura Kreidberg在一项研究中详细阐述了这些发现。在这张图片中,研究人员展示了LHS 3844b行星,一颗绕着48.6光年远的小太阳公转的类地系外行星,没有可探测到的气体层覆盖在它身上,以保护它免受太阳危险的辐射,并捕获它的热量。一颗行星的大气层使它有可能存在生命,并提供了它是否确实存在生命的迹象。它也是了解行星起源、自然和现状的关键。

Kreidberg说:“在过去的十年中,我们已经了解到,与地球大小相似的行星在其他恒星周围大量存在——这对于探测其中一颗行星上的生命的前景来说是非常令人兴奋的。”“然而,仅仅因为我们知道这些行星在那里,我们就不知道它们是否有大气层。”

8月19日发表在《自然》(Nature)杂志上的一篇论文描述了这一结果,表明围绕M矮星运行的行星有可能没有大气层——M矮星比太阳小得多,温度也低得多——事实上,这是第一次发现这样的情况。这些恒星以发射强烈的紫外线而闻名,而紫外线会使太阳系变得不那么适宜居住。

Light Curve Figure graphic来源:美国国家航空航天局/姓名/ L。哈佛-史密松森天体物理CfA Kreidberg /

克里德伯格说:“小M矮星的一个特点是,在它们生命的最初10亿年里,它们在紫外线照射下非常明亮。因此,围绕这些恒星的地球大小的行星是否能保留它们的大气层,还有很多悬而未决的问题。”“有几种理论可以预测大气损耗,但直到现在才被观测到。”

研究人员使用一种新技术来确定LHS 3844b行星没有大气层。他们测量了其气候的一边,并将其与另一边进行比较,以寻找最大温差。这颗运行11小时的行星被潮汐锁住了,这意味着它的一面总是面对恒星,另一面总是在黑暗中。一颗有大气层的行星会把它吸收的一部分热量从热的一面转移到冷的一面。利用美国宇航局斯皮策太空望远镜的数据,研究人员确定LHS 3844b的情况并非如此。他们发现,面对恒星的那一面温度超过1400华氏度,而暗面温度则与绝对零度一致。

“我们确信这是一块光秃秃的岩石,”Kreidberg说。

这项测量被称为行星的“热相位曲线”。“这是这项技术首次应用于类地行星。

LHS 3844b比地球大30%。克里德伯格的团队认为,火星表面不可能存在液态水,而它的表面是由玄武岩构成的。玄武岩是一种非常暗的岩石,可以由冷却的熔岩形成,类似于月球上的“玛丽亚”。

哈佛大学加州理工学院麻省理工学院斯坦福大学、马里兰大学、德克萨斯大学奥斯汀分校范德比尔特大学以及NASA的凌日系外行星卫星调查(Transiting Exoplanet Satellite Survey,简称TESS)的研究人员与克雷伯格共同撰写了这篇论文。

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